Voyageuses du Sahara : 5 femmes qui ont exploré le grand désert africain entre le 19e et le 20e siècle

Il y a beaucoup de noms masculins dans l'histoire des explorations sahariennes. Comme toujours, je suis ouvert à l'idée de donner de la place aux femmes. Aujourd'hui, je vais partager les histoires de quelques voyageuses sahariennes entre 1800 et 1900. Cinq des nombreuses personnes qui ont exploré le désert dans le passé que j'ai sélectionnées.

Alexandrine Tinne (1835-1869)

Alexandrine-Pieternella-Francoise Tinne (ou Alexine), en plus d'explorer le Nil, a tenté de traverser le Sahara. Elle est née en Hollande d'un marchand et d'une baronne. Dès son plus jeune âge, elle s'intéresse à la photographie et aux voyages. Elle a beaucoup voyagé avec ses parents et plus tard, après la mort de son père, elle a continué à le faire avec sa mère. Elle était la plus riche héritière néerlandaise et utilisait l'argent qu'elle gagnait pour financer ses expéditions. En 1856, lors d'un séjour au Caire, elle apprend l'arabe et l'année suivante, avec sa mère, elle remonte le Nil jusqu'à Khartoum, mais n'arrive qu'à la deuxième cataracte. Entre 1861 et 1864, elle organise deux expéditions sur le Nil. La première avait pour but de cartographier le fleuve et de trouver sa source. La seconde avait pour but de laisser une contribution au monde. Cependant, la seconde fut désastreuse. Plusieurs membres de l'expédition sont morts de fièvres et de conditions de vie extrêmes, y compris les personnes les plus proches d'elle, dont sa mère.

De retour au Caire et accablée de remords, Alexandrine se jure de ne jamais retourner en Hollande. Pendant son séjour en Algérie, elle découvre l'existence des Touaregs et décide d'organiser une autre expédition : cette fois au Sahara. Elle partit d'Alger en 1867 avec une grande caravane, mais en raison des difficultés après six mois de marche, elle fit demi-tour. En 1869, elle essaie à nouveau avec une plus grande caravane qui part de Tripoli pour aller directement au Soudan. Avec deux marins hollandais qui l'accompagnaient, elle fut attaquée par des Touaregs le 1er août. Le corps de la jeune exploratrice de trente-trois ans, laissée pendant des heures à l'agonie, ne fut jamais retrouvé.

Quel a été l'héritage d'Alexandrine ? Il y en a eu beaucoup. Nous avons des lettres, des journaux intimes, des informations précieuses sur la géographie, les coutumes et les traditions de certaines tribus soudanaises, et les objets qu'elles fabriquaient. Une grande partie de ce matériel fait désormais partie des collections de divers musées européens. A propos d'Alexandrine Tinne je vous suggère l'article de Sara Mostaccio sur Elle.

Helen Cameron Gordon (1867-1949)

Helen Cameron Gordon était un écrivain de voyage, dont la production littéraire, que l'on peut attribuer à la période de l'entre-deux-guerres, est passée au second plan par rapport aux œuvres masculines qui monopolisaient le marché de l'édition britannique. On ne sait pas grand-chose d'elle, si ce n'est qu'elle est née en Écosse, qu'elle a passé une partie de son enfance en Inde et qu'après son mariage avec Sir Alison Russell en 1916, elle s'est installée d'abord à Chypre, puis en Afrique. C'était une grande voyageuse et membre en règle de nombreuses institutions importantes telles que la Royal Geographic Society. Parmi les nombreux livres publiés par Cameron Gordon, il en est un qui relate ses aventures dans le Sahara : A Woman in the Sahara (1914), dont le dernier chapitre est consacré à la figure d'Isabelle Eberhardt.

Isabelle Eberhardt (1877-1904)

Isabelle, journaliste, écrivain et exploratrice, est née à Genève en 1877. Elle a vécu en Afrique du Nord en tant que chevalier arabe déguisé. Elle a choisi de s'installer dans le désert, s'est convertie à l'islam, a adopté le soufisme, a écrit des livres et des articles et a été accusée d'espionnage. Elle a mené un style de vie non conventionnel qui lui a permis de vivre des expériences inimaginables pour les femmes de son époque. Elle est morte à l'âge de 27 ans en plein désert, à cause d'une inondation.

Quand j'étais très jeune, j'ai senti que la terre existait et j'ai voulu connaître ses endroits lointains. Je n'étais pas faite pour tourner en rond avec des œillères en soie. Je ne me suis pas créé un idéal : Je suis parti à sa découverte. Cette façon de vivre n'est pas facile, mais c'est le meilleur chemin. (...) Bien des fois, sur les routes de ma vie errante, je me suis demandé où j'allais et j'ai fini par comprendre, parmi les gens du peuple et les nomades, que je retournais aux sources de la vie, que je faisais un voyage dans les profondeurs de l'homme.

Rosita Forbes (1890-1967)

Rosita Forbes, femme non musulmane et deuxième occidentale à visiter l'oasis de Kufra en Libye, était membre de la Royal Geographical Society. Après de nombreux voyages en Asie, elle débarque en Afrique du Nord en 1920 avec Armorel Meinertzhagen, son amie. En 1920-1921, elle part pour la fascinante et mystérieuse oasis libyenne, fermée aux étrangers depuis 1895. Elle s'habille en femme arabe et est accompagnée d'Ahmed Hassanein, explorateur et diplomate égyptien, organisateur de l'expédition. Par ses voyages, ses écrits et ses conférences, elle attire l'attention d'un public intéressé par ses aventures autour du monde, mais ses rencontres avec Mussolini et une promenade avec Hitler, qu'elle raconte, la ruinent.

Odette du Puigaudeau (1894-1991)

Odette du Puigaudeau, journaliste et ethnologue française, est connue pour ses recherches sur les nomades du Sahara occidental. Née à Saint Nazaire, d'un peintre de l'école de Pont Aven et d'un portraitiste, elle est éduquée à la maison par ses parents. En 1920, elle s'installe à Paris pour étudier l'océanographie. Elle a travaillé comme créatrice, styliste et journaliste. Elle rencontre Marion Senones en 1931 à Eve, la rédaction du journal. Marion Senones était un pseudonyme de Marcelle Borne-Kreutzberger. Elles se sont aimées et ont organisé ensemble la première expédition en Mauritanie (1933-1934). Les deux voyages suivants au Sahara ont eu lieu entre 1936-1938 et 1950 -1951. Marion et Odette ont parcouru des milliers de kilomètres à pied et sur des dromadaires, en tenue de nomades du désert. Les deux femmes ont été soutenues financièrement par plusieurs institutions françaises pour financer leurs contributions à la recherche ethnographique et à l'archéologie. Elles ont publié leurs découvertes dans des articles et des livres. Odette finit par embrasser la cause antifrançaise en Mauritanie, s'attirant l'hostilité des autorités françaises et locales. Ils s'installent à Rabat en 1961 et y vivent ensemble jusqu'en 1977, date de la mort de Senones.

Odette a d'abord été rédactrice d'émissions culturelles à la radio, puis archéologue au musée archéologique de la ville. La veille de son quatre-vingt-dix-huitième anniversaire, elle est décédée. Les archives Puigaudeau ont été données à la Société de géographie de Paris et sont maintenant conservées à la bibliothèque nationale. On ne sait pas où sont passés les films qu'Odette aurait tournés lors de ses voyages.